Thérèse Encrenaz

  • More than 4300 planets around nearby stars! Who could have imagined this extraordinary harvest only thirty years ago? As the vast majority of stars are surrounded by planets, we can surmise that there must be more than a hundred billion planets in our Galaxy. The Solar system is therefore very far from unique. However, it looks quite different from most of the external systems that we know today, but the variety of planetary systems is such that it is difficult to conclude that the Solar System is truly particular. Understanding how diverse planet systems were formed and how they evolved, studying the nature of exoplanets and their atmospheres, are challenges that hundreds of researchers around the world are working on. Does any of these planets harbor life? We do not yet have an answer, but the new means of observation and analysis that astronomers have and will soon have at their disposal are so powerful that they could give a first answer in a few decades, and perhaps even in a few years if we are lucky.
    This book gives a comprehensive vision of this complex and fascinating area of research, presented in a simple and lively way.

  • Comprendre l'évolution climatique de la Terre et des autres planètes est un enjeu majeur. La Terre est la seule planète du Système solaire dont les conditions tempérées autorisent aujourd'hui la présence d'eau liquide à sa surface, eau qui paraît nécessaire à une vie évoluée. Ses soeurs, Vénus et Mars, sont extrêmement différentes. Pourquoi ces trois planètes, nées dans des conditions assez comparables, ont-elles évolué vers les conditions que nous observons aujourd'hui ? Mettre en évidence les facteurs, physiques ou chimiques qui sont à l'origine de ces évolutions si divergentes est une première étape à franchir pour mieux comprendre comment la vie a pu apparaître sur la Terre et s'y développer.
    Cette interrogation prend une nouvelle dimension avec la découverte de milliers de planètes extrasolaires, les exoplanètes, dont certaines pourraient ressembler à la Terre. Peuvent-elles abriter la vie ? Avec leur découverte, la question « Sommes-nous seuls dans l'Univers ? », vieille comme l'humanité, ne se cantonne plus à notre Système solaire, mais voit le champ des possibilités s'ouvrir à l'infini. Nous avons aujourd'hui les moyens d'aborder le problème sous un angle scientifique et pas seulement philosophique, comme c'était le cas dans le passé. Dans cette perspective, il est plus que jamais nécessaire de comprendre l'évolution des planètes et de mieux cerner les facteurs qui permettent l'émergence et le développement de la vie : c'est un des buts de ce livre.
    L'engouement du public pour le sujet se traduit parfois par des annonces sensationnelles et prématurées. Le livre rappelle qu'il reste un long chemin à parcourir avant que l'on parvienne à détecter la vie sur une exoplanète ; en conclusion, il trace aussi les pistes d'une future exploration des exoplanètes habitables.

    Thérèse Encrenaz est spécialiste de l'étude des atmosphères planétaires. Elle a dirigé le département de Recherche Spatiale de l'Observatoire de Paris, puis a été vice-présidente du Conseil Scientifique de l'Observatoire. Elle est l'auteur de nombreux livres de vulgarisation.
    James Lequeux a dirigé la Station de radioastronomie de Nançay et l'Observatoire de Marseille, et a été pendant quinze ans rédacteur en chef de la revue européenne Astronomy & Astrophysics. Il a écrit de nombreux ouvrages d'histoire des sciences et de vulgarisation.
    Fabienne Casoli est astronome à l'Observatoire de Paris. Elle a été directrice adjointe de l'Institut National des Sciences de l'Univers du CNRS, directrice de l'Institut d'Astrophysique Spatiale à Orsay, et directrice-adjointe du Centre National d'Études Spatiales (CNES). Elle s'intéresse maintenant à la radioastronomie aux très grandes fréquences et aux projets NenuFAR et SKA (Square Kilometer Array).

  • This volume gives an integrated summary of the science related to the four giant planets in our solar system. It is the result of an ISSI workshop on "A comparative study of the outer planets before the exploration of Saturn by Cassini-Huygens" which was held at ISSI in Bern on January 12-16, 2004. Representatives of several scientific communities, such as planetary scientists, astronomers, space physicists, chemists and astrobiologists have met with the aim to review the knowledge on four major themes: (1) the study of the formation and evolution processes of the outer planets and their satellites, beginning with the formation of compounds and planetesimals in the solar nebula, and the subsequent evolution of the interiors of the outer planets, (2) a comparative study of the atmospheres of the outer planets and Titan, (3) the study of the planetary magnetospheres and their interactions with the solar wind, and (4) the formation and properties of satellites and rings, including their interiors, surfaces, and their interaction with the solar wind and the magnetospheres of the outer planets. Beyond these topics, the implications for the prebiotic chemical evolution on Europa and Titan are reviewed.

    The volume is intended to provide active researchers in the fields of planetary and solar system science, space plasma physics, and astrobiology with an up-to-date status report on the topic, and also to serve graduate students with introductory material into the field. At the time of publication of this book, the study of the outer planets is particularly motivated by the fact that the Saturn system is being investigated by the Cassini-Huygens mission.

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